菊花賞

第53回 菊花賞

1992年11月8日。
京都競馬場は、ある歴史的偉業をその目で見ようと訪れた競馬ファンで溢れていた。
この日は、朝日杯を制した2歳王者であるミホノブルボン無敗での三冠達成に挑戦する、
第53回菊花賞の開催日であった。

過去に無敗でクラシック三冠を達成した馬はわずか1頭、8年前に「皇帝」と称されたシンボリルドルフのみである。
もしもこの日ミホノブルボンが勝利すれば、その皇帝の記録に並ぶばかりか、かつてシンボリルドルフが出走を回避した朝日杯までも制した唯一無二の存在として、後世までその名を残すことになる。
京都競馬場に足を運んだ観客や、テレビの前の視聴者など、この日競馬ファンの誰もがミホノブルボンに熱い視線を注いでいだ。

その注目の高さは数字にも表れていた。
レース当日、ミホノブルボン支持率は約52%、単勝オッズは1.5倍であった。
2番人気ライスシャワーの7.3倍に大きく差をつけた、まさに圧倒的な倍率である。

ミホノブルボンはこのライスシャワーと過去4度対戦していたが、そのすべてで勝利していた。
特に3月のスプリングステークスでは、両者の間には10馬身にも及ぶ圧倒的な差があった。
本走菊花賞はそれらのレースよりもはるかに長い3000mで行われるため、今回はコースの適性上ライスシャワーに分があるという意見もあったが、
「それでも結局、今回もミホノブルボンが勝つだろう」
ファンがそう思うのも無理のないことであった。

そして15:35。
偉業の達成を急かすようにゲートが開いた。

いつものようにレースを先導しようとするミホノブルボンだったが、同じく逃げを試みたキョウエイカーボンに抑えられての2番手となった。
ライスシャワーはそのやや後ろで、5番手からライバルの背中を見つめていた。

1000m通過タイムは59.7と平均的なペース。
久々に他馬を前にしたミホノブルボンは途中行きたがるところを見せながらも、どうにか折り合いを取り戻してレースを進めた。

そしてレース終盤。
第四コーナー手前の残り600m、ミホノブルボンがついに先頭に踊り出た。
そこを目掛けて、内からマチカネタンホイザ、外からライスシャワーが猛然と追いすがる。
必死に逃げるミホノブルボンだったが、ライスシャワーの伸びは驚異的だった。
2頭の差がどんどんと詰まっていく様子は、両者のこれまでの戦いの歴史を思い起こさせた。

3月のスプリングステークスでは10馬身近い差があった2頭。
4月の皐月賞、5月の日本ダービーでもまだ4馬身の差があった。
しかし、夏を越すとライスシャワーは徐々にブルボンに肉薄していく。
10月の京都新聞杯では、その差は1馬身半まで詰まっていたのだ。

そして11月8日、菊花賞が行われたこの日。
猛烈なたたき合いの末に両者は横並びとなり、ゴールまで残り100m、遂にライスシャワーミホノブルボンを追い越した。

尚も伸び続けるライスシャワーを前に、勝利が絶望的となったミホノブルボンだが、その気力はまだ潰えていなかった。
ラチ沿いをすり抜けて2着入線をもくろむマチカネタンホイザを、ゴール手前で辛くも差し返したのだ。
ミホノブルボンの最終的な着順は、ライスシャワーと1馬身1/4差の2着、マチカネタンホイザとはわずかにアタマ差であった。

ライスシャワーの勝ち時計は3分05秒0と、当時の芝3000mにおけるレコードタイム。
また2着のミホノブルボンの走破タイムも、当時のレースレコードを上回るものだった。
ミホノブルボンに慢心があったわけではないが、この日のライスシャワーにはそれだけの勢いがあったのだ。

この日、ターフ上で繰り広げられたレースの白熱ぶりに反して、決着後のスタンドの様子はどこか冷ややかだった。
勝者ライスシャワーが、ミホノブルボンの歴史的偉業を邪魔した悪役として捉えられたのである。

しかし、当時の彼らには気づく余地もなかったが、この菊花賞はいくつかの意味で十二分に歴史的なレースだった。
この日2着に敗れたミホノブルボンは2週間後に脚部不安を発症し、以後レースに戻ることなく引退している。
つまり、このレースはミホノブルボン最後のレースにして、生涯唯一の黒星となったのである。
そして何より、のちの名馬ライスシャワーに初めてのG1勝利をもたらしたレースでもあった。
ライスシャワーは、1995年に非業の死を遂げるまでの生涯でG1通算3勝を挙げ、のちに「黒い刺客」「最後のステイヤー」の異名で称えられることになる。

第53回菊花賞
1着:ライスシャワー(的場均)
2着:ミホノブルボン(小島貞博)
3着:マチカネタンホイザ(岡部幸雄)

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