日本ダービー

第57回 東京優駿(日本ダービー)

1990年5月27日。
この日、競馬史に残る大記録が達成された。
1日のうちに、19万6517人もの観客が東京競馬場に押し寄せたのだ。
これは、世界のどの競馬場を見渡しても未だ破られていない、史上最高の入場者数である。

この時代の日本競馬と言えば、地方から来た葦毛の怪物、オグリキャップのブームに沸いていた頃だった。
しかし、この歴代最高の入場者数を達成した5月27日は、オグリキャップに出走権のないクラシック競争の開催日である。
スタンド中を埋め尽くすほどの観客たちは皆、アイドルの不在にも関わらず、純粋に競馬を楽しみに来ていたのだ。

そして、その19万人を熱狂させたレースこそが、第57回日本ダービーである。

この日は前走皐月賞勝者ハクタイセイや、朝日杯3歳ステークスで勝利したアイネスフウジンなどの有力馬が参戦を表明し、上位人気を争っていた。
その中でも1番人気に選ばれたのは、皐月賞でハクタイセイの2着に敗れたものの、その走りが高く評価されたメジロライアンである。

メジロライアン陣営にとって、日本ダービーは特別な意味を持つレースだった。
生産者にして馬主でもあったメジロ牧場は、この最も名誉あるG1で過去3度も2着馬を輩出しながら、未だ勝利を掴めずにいたのである。
さらに、皐月賞で敗れたハクタイセイが出走する今回は、展開に泣かされ、不完全燃焼に終わった前走の負けを取り戻すチャンスでもあった。

馬主メジロ牧場の悲願達成と、前走の雪辱。
陣営がこの年の日本ダービーにかける意気込みは相当なものだった。

しかし、このレースにかける思いが最も強かったのは、三番人気のアイネスフウジンに騎乗した中村栄治騎手だろう。
当時中村は、アイネスフウジンに騎乗した直近2走での敗北により、メディアからその実力を不安視されていた。
それでも自分を主戦騎手とし続けてくれた厩舎に、彼は何としても恩を果たさねばならなかった
奇しくもこの日、人気上位の2頭は前走で敗れたハクタイセイと、2走前で敗れたメジロライアン
中村とアイネスフウジンにとって、この日本ダービーは何としても勝たねばならないレースだったのだ。

1990年5月27日15:30分。
誰もが欲しがる栄光に向け、戦いの火蓋が切られた。

まずはアイネスフウジンがハナを切り、他の21頭を引き連れてレースを作っていく。
ハクタイセイは果敢に2番手から、1番人気のメジロライアンはちょうど真ん中の11番手からレースを進めていった。

アイネスフウジンの1000m通過タイムは59.8と1分を切るラップ。
また道中は13秒台が一回もなく、息をつくところのないペースで走り続けていた。

普通に考えれば、到底先頭の脚がもたない展開である。
中団のメジロライアンと横山騎手は、来るべき時に備えてじっくりと脚を溜めた。

しかし、レースも終盤にさしかかる1600m過ぎ、アイネスフウジンのペースはさらに上がっていく。
2番手ハクタイセイがすぐさまそれに反応した。

第3コーナーの大ケヤキを過ぎ、ハクタイセイがいよいよ先頭を捕まえにかかった。
中団のメジロライアンはぎりぎりまで粘り、4コーナー手前から徐々に上がっていく。
どちらもまだ前とは差があったが、道中のペースを考えれば十分差し切れる流れではあった。

そして、栄光のゴール板まで残り500m。
各馬が一斉に先頭に襲い掛かる。

しかし、ここでも尚先頭のペースは落ちなかった
坂下で愛馬を鼓舞する中野。
それに応えるアイネスフウジン。
後ろでは脚を使い続けたハクタイセイが脱落。
もはや人馬一体となった二人の勝利をおびやかす相手は、あと1頭だけとなった。

逃げるアイネスフウジン。
そのリードはまだ数馬身。
しかし外から猛然と赤い帽子が迫ってきた。
メジロライアンと横山典弘である。

追い上げるメジロライアン。
懸命に逃げるアイネスフウジン。

残り200m、まだ後ろとは十分な差があった。
残り100m、逃げ続けたアイネスフウジンの脚が止まった。
残り50m、それでも懸命に、歩くようなペースで逃げ続けた。
そして遂に、後方1馬身1/4差まで迫っていたメジロライアンを退け、アイネスフウジンがトップでゴールを通過したのだ。

3歳王者の威厳を取り戻したアイネスフウジンと、メジロ牧場の悲願を果たせなかったメジロライアン。
2頭の明暗がはっきりと分かれた瞬間だった。

勝ったアイネスフウジンと中野栄治。
向う正面で一度立ち止まり、ゆっくりとメインスタンドに引き返してきた人馬をファンは讃えた。
その声援はいつしかコールの形をとり、そのコールはついにスタンド中を巻き込んだ。

「ナ・カ・ノ! ナ・カ・ノ!」

その場の誰もが、的中も配当も関係なく、ただ勝者を称えたのだ。

この光景は、これまでの日本競馬にはない全く新しいものだった。
人々が、馬と人との織りなすドラマに魅せられ、それを純粋に楽しんだ結果であった。

1990年5月27日。
この日は日本における競馬ブームのまさに頂点であり、同時に競馬が単なるギャンブルの枠を超えたことを象徴する、大きなターニングポイントでもあった。
中野騎手を称えた大声援はのちに『中野コール』と呼ばれ、この歴史的な日を象徴する出来事として、競馬ファンの心に深く刻まれている。

第57回東京優駿(日本ダービー)

第57回東京優駿(日本ダービー)
1着:アイネスフウジン(中野栄治)
2着:メジロライアン(横山典弘)
3着:ホワイトストーン(田面木博公)

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