有馬記念

第50回 有馬記念

2005年と言えば、日本競馬界の歴史に新たな金字塔が打ち立てられた年であった。
当時3歳のディープインパクトが無敗での3冠を達成したのだ。

1984年のシンボリルドルフ以来、実に21年ぶりの快挙を成し遂げたディープインパクト。
まさに2005年の頂点に上り詰めた絶対王者が、その年の締めくくり、無敗での4冠達成の舞台に選んだのは

『第50回有馬記念』
であった。

この時、ディープインパクトの人気はもはや旧来の競馬ファンの枠を越え、広く世間を巻き込んだ競馬ブームを起こしていた。
事前のファン投票でも、当然のように1位を獲得していた。

そんな中行われたこの有馬記念は、いわば
“ディープインパクトの、ディープインパクトによる、ディープインパクトのためのレース”であった。

迎え撃つ古馬勢の筆頭は、前年に秋古馬3冠を達成したゼンノロブロイ。
更に、前年の菊花賞馬デルタブルースや、ジャパンカップでレコード決着を演じたハーツクライらが名を連ねた。
その他にも、タップダンスシチースズカマンボなど、多彩なメンバーが参戦を表明していた。
これら歴戦の古馬を相手に、ディープインパクトがどのような戦いを見せるのかに注目が集まっていた。

そして、2005年12月25日。
当日、ディープインパクトの走りを一目見ようと中山競馬場に詰めかけたファンの数は16万人に及んだ。

中山競馬場はもはやディープインパクト一色。
各スポーツ紙、競馬専門誌もディープインパクト一色。
まさに日本中が、ディープインパクトによる大記録誕生の瞬間を待ちわびていた。

ファンの期待の高さは単勝オッズにも表れていた。
この日の有馬記念に限らず、ディープインパクトの出るレースでは単勝がよく売れ、払戻金の倍率は常に1倍台の前半となった。
英雄の走りを見に来た大量のファンが、その記念にと単勝馬券を購入するのだ。

この日、上位人気の4頭の単勝オッズは、
1番人気:ディープインパクト(1.3倍)
2番人気:ゼンノロブロイ(6.8倍)
3番人気:デルタブルース(11.5倍)
4番人気:ハーツクライ(17.1倍)
となっていた。
ディープインパクトとその他の馬との人気の差は圧倒的だった。

数字に表れる通り、この日誰もが、ディープインパクトの勝利は必然だと思っていた。
「競馬に絶対はないが、今年のディープインパクトは絶対に勝つ」
スタンドはそんな空気に支配されていた。

中山競馬場にG1のファンファーレが鳴り響き、ついに出走時刻の15:25がやってきた。

ゲートが開くと、ディープインパクトはいつも通りゆっくりと出て最後方につけた。
ここまで無敗を保ち続けた王者の、いつもと変わらぬ走りだった。

ハナを争ったのはタップダンスシチーオースミハルカ。

最初のメインスタンド前では、タップダンスシチーが抜け出してレースを作った。
そこから3馬身後ろのオースミハルカを追う三番手集団では、その時ある異変が起きていた。
しかし、その違和感は絶対王者への声援にほとんどかき消されていた。

三番手集団の先頭はハーツクライ。 その後ろにはマイソールサウンドがつけ、オペラシチーコスモバルクが続く。

ゼンノロブロイがその2馬身後方、全体から見て中団やや前目の位置で、その外にコイントスリンカーンが並ぶ。
更に後ろでは、サンライズペガサスビッグゴールド、続けてヘヴンリーロマンスデルタブルースの4頭が集団を形成した。

ディープインパクトはそこから1馬身後方。
後ろから2頭目の位置にグラスボンバー、最後尾にスズカマンボと言った隊列でレースは流れていった。

タップダンスシチーが作り出したペースは1000m通過が61.5
その後も淡々と12秒台のラップが並び、脚の休まらないタフなレース展開となった。
静かな緊張感を保ったまま馬郡は向こう正面を過ぎ、そのまま3コーナーに差し掛かった。
勝負が動き始めた。

第3コーナー過ぎ、武豊の騎乗するディープインパクトが追い上げを開始した。
ディープインパクトは馬なりに外を走り、じわり、じわりと順位を伸ばした。
いつも通りの完璧な手応えに見えた。
そのまま直線で飛ぶように先行集団を抜き去り、先頭でゴール板を通過する姿を誰もが想像した。

しかし、レースは思わぬ展開を迎える。
ディープインパクトの伸び脚が明らかに鈍かったのだ。

これまでのレースで見せていた、鋭く、一瞬で他馬を飲み込むような脚とは、明らかに様子が異なっていた。
16万人がその目を疑うなか、前方には、英雄を尻目にするするとゴールに向かう馬がいた。

終始3・4番手でレースをしていたハーツクライだ。
これまでハーツクライの持ち味といえば、圧倒的な終いの脚だった。
前走のジャパンカップでも上がり34.4の末脚を見せ、レコード決着のアルカセットとハナ差の2着であった。
そんなハーツクライを、フランス人騎手のクリストフ・ルメールあえて先行させていたのだ。

この日相対する絶対王者は、これまでのハーツクライと同じ追い込み脚質
その更に後ろにつけることを避けたルメールの妙手であった。

ディープインパクトも坂を登って猛追してきたが、先にゴールしたのはそれを半馬身差かわしたハーツクライだった。

G1での勝利を知らなかったハーツクライが、敗北を知らなかったディープインパクトを下し、とうとうG1を手にしたのだ。

しかし、競馬場内はハーツクライの勝利を祝う空気ではなかった。
ハーツクライがゴール板を横切り、悲願のG1を勝ち取ったそのとき、スタンドを揺らしたのは歓声ではなく悲鳴だった。
その後、同じくG1初制覇を果たし、鞍上で大きく腕を振り上げたルメールを、会場は異様な沈黙で迎えた。

「ディープインパクトが負けた・・・」

ファンたちは皆、英雄の敗北を受け止められず、その場に泣き崩れる者さえいた。
ディープインパクトが負けるなど、誰も想像していなかった。
競馬に絶対は無いが、この馬にだけは絶対があると思っていた。
その王者に、この日初めて土がついた。

21年前のシンボリルドルフも越えられなかった、無敗4冠の壁。
それは、英雄ディープインパクトを以ってしても越えることはできなかった。

この年の有馬記念は、我々に大事なことを思い出させてくれた。
『競馬に絶対はない』
ということを。

第50回有馬記念
1着:ハーツクライ(C.ルメール)
2着:ディープインパクト(武豊)
3着:リンカーン(横山典弘)

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